Una nueva Soyuz vuela hacia la ISS

La primera de la nueva serie de naves rusas de origen soviético Soyuz, la TMA-01M, ya ha despegado con éxito. Esta versión actualizada y mejorada de la anterior Soyuz TMA [véase la infografía que presentamos más adelante] va camino de la Estación Espacial Internacional (ISS) tras su lanzamiento esta pasada noche (03:10 05:10 hora local) desde el Cosmódromo de Baikonur (Kazajistán) en la cofia superior de un cohete Soyuz FG, uno de los desarrollos actuales de los R-7 ó Semiorka (“Siete”) soviéticos que iniciaron su longeva e ininterrumpida trayectoria operativa allá por 1957 con el lanzamiento del Sputnik-1, primer hito de la era espacial humana del que celebramos el 53º aniversario hace sólo unos días.

Tras este último despegue sin novedad, los lanzadores Soyuz FG confirman y mantienen su porcentaje de éxito en los lanzamientos nada más y nada menos que en el 100%. Sólo unos nueve minutos después de su elevación de la plataforma de despegue culminó la secuencia de separación de etapas del lanzador Soyuz FG para que la nave tripulada que lo coronaba alcanzara una órbita terrestre baja (LEO, por sus siglas en inglés) tras superar la velocidad necesaria para ello en nuestro planeta, más de 28.000 km/h.

A bordo de la Soyuz TMA-01M viajan con destino a la ISS los miembros de la Expedición 25 del complejo orbital internacional, formada por los cosmonautas rusos Alexander Kaleri (comandante) y Oleg Skripochka, así como por el astronauta de la NASA Scott J. Kelly, éstos dos últimos como ingenieros de vuelo. La llegada y acoplamiento a la ISS de la Soyuz TMA-01M se realizará en la medianoche del 9 al 10 de octubre (00:02 hora de Moscú) si todo se desarrolla con normalidad y conforme al programa previsto. En la imagen superior, el momento del despegue en el Cosmódromo de Baikonur a las 05:10 h [foto: NASA/Carla Cioffi].

Vista nocturna de la plataforma de lanzamiento del cohete Soyuz FG antes del despegue. [Foto: Roscosmos]

Infografía en castellano sobre las principales mejoras introducidas en la nueva versión Soyuz TMA-M en relación con la anterior Soyuz TMA. [Ilustración base: RIA Novosti. Fuentes de los datos: Roscosmos y Eureka]

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Soyuz TMA-18: Ya están aquí

Tras solucionar un problema mecánico que impedía la separación de la nave de uno de los puertos de atraque del Segmento Ruso de la Estación Espacial Internacional (ISS) y que ha causado el aplazamiento por un día del vuelo de regreso, la Soyuz TMA-18 ha tomado tierra con su tripulación sana y salva a las 07:23 de la mañana (hora peninsular española) de la fecha de esta entrada (25/09/2010) en la estepa de Kazajistán (Asia Central). Así, la expedición 24 de la ISS, formada por la ingeniero de vuelo Tracy Caldwell Dyson (NASA), el comandante Alexander Skvortsov y el piloto Mijail Kornienko (ambos pertenecientes a Roscosmos, la agencia cosmonáutica de la Federación Rusa) ha culminado con éxito su misión a pesar de este contratiempo de última hora y sin que en ningún momento hayan estado en peligro las vidas o la integridad física de la astronauta estadounidense y de los cosmonautas rusos.

‘Fuerza inadecuada’

Según Vitali Lapota, director de la corporación pública rusa Energía (fabricante de las naves Soyuz), el fallo subsanado se debió al “bloqueo del sistema electromecánico de los ganchos de amarre de la estación [módulo Poisk] y la nave [Soyuz TMA]”. Anatoli Permínov, máximo responsable de Roscosmos, ha sido más expresivo y ha declarado a la prensa que el desperfecto se debió a que “los cosmonautas aplicaron una fuerza inadecuada que ocasionó que se rompiera un perno y una rueda de un engranaje [del mecanismo de acoplamiento]”, añadiendo a continuación que “lo más importante es que el grupo técnico halló en un plazo muy breve las soluciones y a las 10:00 (GMT) de [ayer] viernes el problema había sido subsanado”. No obstante, se mantuvo el criterio de aplazar la misión de regreso, por lo que los tres tripulantes de la Soyuz han permanecido en la ISS 176 días, uno más de lo previsto.

La próxima expedición, integrada por los rusos Alexandr Kareli y Oleg Skrípochka y el estadounidense Scott Kelly, partirá con destino a la ISS el próximo 8 de octubre a bordo de la Soyuz TMA-01M, la primera de la nueva serie TMA-M, una versión actualizada y mejorada de estas veteranas naves tripuladas de origen soviético. [Fuente principal: Agencia española de noticias EFE]

↑ Imagen de cabecera (de izquierda a derecha): Caldwell, Skvortsov y Kornienko posan sonrientes poco después del aterrizaje.
↓ Imagen inferior: el Módulo de Descenso de la nave rusa Soyuz TMA-18 desciende en paracaídas sobre la estepa kazaja instantes antes de la ignición de sus retrocohetes de frenado y la toma de tierra en la mañana de hoy. [Fotos: NASA]

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PTK-NP: El relevo para la Soyuz cuando cumpla medio siglo

Aún a falta de datos definitivos, que esperamos se vayan confirmando en próximas fechas (perdonad, por tanto, las posibles divergencias según las fuentes), hemos asumido el reto¹ de realizar una infografía sobre las que serán las naves tripuladas más avanzadas de las próximas décadas. La agencia cosmonáutica de la Federación Rusa tiene previsto y en marcha que la llamada aún provisionalmente por sus siglas en ruso PTK-NP (Nave de Transporte Tripulada de Nueva Generación) o también PPTS (Proyecto de Sistema Transporte Tripulado) sustituya a las Soyuz cuando estas prodigiosas naves de diseño soviético cumplan nada menos que medio siglo de servicio ininterrumpido en la década entrante, hacia 2017 ó 2018.

INFOGRAFÍA: LA PTK-NP EN DIEZ PASOS…

1.— Lanzamiento mediante un cohete Rus-MP desde el Cosmódromo de Vostochny (Siberia Oriental) con la ignición de la primera etapa (motores principales + cohetes aceleradores)

2.— Separación de la torre de escape de emergencia a unos 45.000 m de altura (115 segundos después del despegue)

3.— Unos segundos después, apagado y separación de los cohetes aceleradores (primera etapa) a unos 50.000 m de altura. Los motores del cuerpo principal de la primera etapa permanecen encendidos.

4.— Apagado y separación del cuerpo principal de la primera etapa. Ignición de los motores de la segunda etapa cuando el cohete ya ha superado las capas más altas de la atmósfera, apenas cinco minutos después del despegue.

5.— Apagado y separación de la segunda etapa ocho minutos y medio después del lanzamiento tras haberse alcanzado la velocidad necesaria en la Tierra para insertar una nave en órbita —8 km/s (28.800 km/h) en una órbita elíptica de 135 x 440 km. Comienza la misión orbital de la nave con el encendido de los motores del módulo de servicio para elevar la órbita transcurridos sólo unos 10 minutos desde el despegue.

6.— Despliegue de los dos juegos de paneles solares fotovoltaicos y viaje de alrededor de 48 horas con destino a la estación espacial, situada en una órbita de unos 460 km de altura.

7.— Operaciones y maniobras de cita espacial en las cercanías de la estación para el acoplamiento de la nave mediante su sonda de atraque activa a un puerto del complejo orbital. Una vez acoplada la nave, la tripulación se traslada a la estación orbital y se transfiere la carga útil.

8.— Pasados de unos meses hasta un año con la nave acoplada, se inician las maniobras de regreso a la Tierra con el desacoplamiento y separación de la Estación. Tras efectuarse una maniobra de frenado y disminuir la velocidad orbital la nave es atraída por la gravedad terrestre. Se separa el módulo de descenso del módulo de servicio y se inicia la reentrada en las capas altas de la atmósfera. El escudo térmico formado por placas de material cerámico y carbono protege el hábitat de los cosmonautas del enorme calor generado por la fricción a alta velocidad con las capas altas de la atmósfera. Una especie de flaps aerodinámicos controlarán la actitud de la nave y reducirán su velocidad durante el descenso atmosférico en caída libre.

9.— Despliegue de las patas telescópicas y encendido de los retrocohetes de frenado antes de tomar tierra (sólo en caso de fallo de los motores se desplegarían los paracaídas de emergencia tras ser eyectada la sección de retropropulsión para aligerar el peso del módulo de descenso).

10.— Aterrizaje suave (dentro de un perímetro máximo de 10 km) en una región plana, árida y deshabitada unos 40 minutos después de iniciar las primeras maniobras de reingreso en la atmósfera. Apertura de la escotilla y salida al exterior.

La carrera espacial ha resultado ser una carrera de fondo y el ganador es…

Al mismo tiempo que la NASA ha cancelado el proyecto de nave tripulada orbital y lunar Orión, previsto para sustituir a unos veteranos transbordadores espaciales que realizarán próximamente sus últimos vuelos, la agencia cosmonaútica de la Federación Rusa, Roscosmos, sigue adelante con el desarrollo de una nueva nave tripulada llamada a sustituir a las Soyuz a partir de mediados de la próxima década. Tras los primeros vuelos automáticos de prueba hacia 2015, en 2017 ó 2018 estaría previsto el primer lanzamiento tripulado de lo que —de momento— se denomina oficialmente PTK-NP (siglas rusas de Pilotiruemyi Transportny Korabl Novogo Pokoleniya; en castellano, “Nave de Transporte Tripulada de Nueva Generación”)² o también PPTS (algo así como “proyecto de sistema de transporte tripulado”)³.

La PTK-NP dispondrá de unas dimensiones capaces de albergar hasta seis tripulantes en 18 m³ de volumen total, doblando los tres cosmonautas que pueden transportar las Soyuz en la actualidad y con un diseño que contempla un solo módulo habitable frente a los dos de las Soyuz actuales (Orbital y de Mando-descenso). No obstante, no se descarta la posibilidad de añadir un Módulo Orbital en la proa de la configuración básica de la PTK-NP [la que hemos reflejado en la infografía]. Sigue leyendo

[Infografía] Estado actual y cronología de la ISS

La infografía que os presentamos, realizada por nuestro estudio de diseño gráfico, representa el estado actual de la Estación Espacial Internacional (ISS) así como la cronología del proceso de incorporación de sus diferentes módulos a lo largo de una docena de años; desde el primero (Zarya, Fed. Rusa) en 1998, hasta el más recientemente acoplado (Rassvet, Fed. Rusa) el pasado 18 de mayo de 2010. Sólo se representa, por tanto, el complejo central de módulos presurizado y las naves acopladas a él permanentemente (de forma habitual, dos Soyuz TMA y un carguero automático Progress M), con un volumen habitable que supera los 800 m³.

En la infografía también se representan en su ubicación correspondiente las naves de servicio (en cursiva), tanto para el transporte de tripulaciones hasta y desde el complejo orbital internacional como las naves automáticas de avituallamiento de víveres, oxígeno, combustible y repuestos que prestan servicio a la ISS. En la infografía destacamos la procedencia de los módulos por país de origen en función de dónde fueron fabricados y la distribución operativa de la ISS, basada en dos segmentos orbitales: uno a cargo de la NASA (Segmento Orbital de Estados Unidos, en azul) y otro a cargo de Roscosmos (Segmento Orbital de la Federación Rusa, en rojo). A finales de 2010 y en 2011 está previsto el acoplamiento a la ISS de dos nuevos elementos: el módulo europeo de fabricación italiana Leonardo y el módulo científico ruso Nauka, respectivamente.

Arriba: Evolución de la ISS en los últimos cinco años (2005-2010). Abajo: Vista general de la parte central de la ISS en una foto captada por los tripulantes de la misión STS-132 (Shuttle ‘Atlantis’). En primer plano de izquierda a derecha: los módulos de experimentación científica Columbus (ESA, Europa) y Kibo (JAXA, Japón); tras ellos, el laboratorio estadounidense Destiny (NASA) y la estructura central que da soporte a los paneles de control térmico, a los paneles solares fotovoltaicos, a los sistemas de comunicaciones y al brazo robótico móvil de la estación. Al fondo, el segmento ruso con una de las naves Soyuz acopladas. [Fotos: NASA]

Longitud acumulada de los elementos presurizados de la ISS según procedencia

Agencia espacial de la Federación Rusa (Roscosmos): 56,20 metros
(40,60 m de módulos + 15,60 m de naves permanentes acopladas).
Agencia espacial de Estados Unidos (NASA): 26,70 metros.
Agencia espacial de Japón (JAXA): 15,40 metros.
Agencia espacial europea (ESA): 15,10 metros.

Infografía: Paco Arnau • Septiembre de 2010 / Ciudad futura
[Fuentes principales: Roscosmos, RSC Energia, NASA, ESA y elaboración propia]

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